编者注:最近随着UP2019大会上,腾讯宣布推出《一零零一》后,行业里开始关注互动小说产品。今年Sensor Tower发布的3月份游戏出海报告显示,在手游收入TO 30排行榜中,中文在线的互动小说游戏《Chapters:Interactive Stories》进榜,该游戏最大的市场是美国地区,收入贡献比达到了70%,英国和加拿大则分别以8.8%和4.9%居第二和第三。

这让我们看到了互动小说品类的无限可能性,今日我们刊发的文章将会详细的讲解全球最大的互动小说平台Episode是如何成长的。

Episode是如何成为当今最大的互动故事平台的?-游戏价值论

你可能没玩过Episode。它听起来也许很熟悉,这得归功于大量营销,以及它常年排在iOS/谷歌/亚马逊应用商店榜单内,但简单地浏览一下这个应用,你可能会觉得“这不是我的菜。”

这个应用有点像故事阅读创作平台Wattpad和游戏书《惊险岔路口》(Choose Your Own Adventure)的结合体,里面有大量的剧情(分支剧情)可供选择,主角是一些动漫人物,画风似乎贴近小女生的审美。

这也许是Episode被游戏界忽视的原因。但是,它通过针对一个以年轻女性用户为主的群体获得了巨大的成功。通过为年轻女性提供一个阅读互动故事的平台,以及一些简单的工具让她们自己创作故事,工作室Pocket Gems做了一部低调的大作。

截至目前,平台上播放的剧集已经超过25亿集,播放时间总计38000多年。这些剧集大部分是由该应用的550万注册创作者设计的。

Episode的成功很大程度上归功它的简单性。玩家在启动应用后即可直接进入各种不同的剧情体验。

通常,这些故事围绕着浪漫爱情或校园经历,但其中也不乏一些著名IP如《贱女孩》、《美少女的谎言》的衍生故事。它是青少年丰富想象的理想素材,事实上玩家的决定会影响接下来剧情的走向。

用户生成故事

Episode使用户创建自己的故事变得简单易行。平台在网页上提供了一个简单的脚本引擎,同时应用内部也有一个拖放的创建模式。

创作者无需任何技术知识,创作一个故事也不需要花很长时间,还有可能通过“报酬计划”赚到钱并获得荣誉。

Pocket Gems的主管和创意经理卡斯·菲利普斯(Cass Phillipps)说,工作室内部有一个小型创作团队,此外还有一个庞大的创作社区。

她说:“我与社区创作者的合作更多,但我也和我们的内部作者也有合作。”

菲利普斯大概6年前加入Pocket Gems,担任游戏剧情作者。当时Episode团队只有5个人——与如今的80人的规模相去甚远。如今作为剧情总监,她帮助引领和指导所有故事的主题设计。

菲利普斯说,他们一直计划实现团队和社区共享创作工具,并以追求更强的社会临场感(social presence)为动力。(社会临场感越高,就越有“真实”之感,越能让人沉迷其中,游戏邦注)

她致力于改进脚本工具,钻研如何帮助社区创作者设计出更好的剧情,并和玩家体验部门的人合作。

“在应用发行时,我们希望确保我们的工具能同时向社区开放,”她说。“我们一直以来的目标是建立一个创作者平台。我们认为很多人都是作家和创作者。”

Pocket Gems的想法是为他们提供一个讲故事的地方。除此之外,一些故事是团队内部创作的,还有一些由名人改编的故事,比如围绕歌手黛米·洛瓦托(Demi Lovato)的同人故事。2017年将继续推出新的IP,尽管菲利普斯无法确定具体的名单。

内部创作的过程类似于游戏开发。菲利普斯说,“我们采取的是基础的方式,每个人都可以拿出自己的想法,(在进入流程之前)将它们具体化。我们只会对故事进行略微的探索,大约四个小时,看看它是否有潜质。

故事创作分成脚本编写、迭代、选择设计等阶段,然后故事将经历内部定性测试,接着是外部定量测试。一部作品可能需要六个月到一年的时间才能完成这个过程。

共享开发工具

内部团队使用的工具与社区创作者几乎一样。尽管一些内部制作的故事无法立即分享给社区创作者,但它不久后就会向社区开放。在智能手机上通过应用程序创建故事是Episode最近推出的新功能。它无需使用脚本语言,而是拖放的方式创作。

正如菲利普斯所说,这个工具“简单易学”但想要精通它很困难。“实际上我认为精通它有点太难了,因此我正在尝试改进它,”她说。不过让角色出现在屏幕上、让他们说话是一个相当基础简单的操作。“我们的目标是让创作变得像这样容易,并且越来越容易。”

这种简单性确保了Episode的成功。超过500万的创作者在不同程度上使用了这个平台。“有些人只是想写一些小故事和朋友们分享,”菲利普斯指出,但也有许多人通过写故事赚钱。

不过这并不是很多人决定开始创作的原因。菲利普斯收到过无数用户的来电,并从中发现吸引玩家成为内容创作者的常常是社区——在网上获得名声和人气是一件很吸引人的事。

“他们无需征求任何人的同意。创作者在完成创作后就可以马上将它分享出去。”这对人们来说是一个很大的激励。“他们之所以开始创作是因为他们喜爱写作,并且想向人们展示自己的故事,”她说,这与fanfiction(同人小说)的兴起很相像。

但作者们受到激励的原因不仅仅是对名声和反馈的渴望——在Episode上成功的故事能赚到很多钱。菲利普斯举了很多成功的例子。一名来自欧洲的女士通过在Episode上写故事赚钱,得以辞掉一直厌恶的工作。

如今她定期去旅游,在Instagram上记录她的经历,收获了大批粉丝。还有一些人通过写故事赚得了法学院的学费。

故事若包含了不适当的内容,还是会被下架,但菲利普斯坚称Episode社区对这类不宜内容起到了强力的遏制作用。顶尖的作家不间断地更新他们的作品,名利双收。

和读者们保持互动是成功的关键,这也是为什么该应用的成功受益于Instagram的存在。经常举行一些创作比赛,让粉丝们提交自己的作品或想法,奖励被采用创意的作者。

电视剧式的创作过程

内部开发的故事要经过数个阶段以确保剧情的紧凑,而社区创作故事的剧情走向常常变化不定。创作者们可能对剧情有自己的想法,但正如菲利普斯所说,最终呈现出来的内容很大程度上取决于粉丝们想要什么。

尽管很多作家会采取几乎相反的方式。菲利普斯说:“他们获得灵感的方式是听取粉丝的想法,然后逆着粉丝的心愿创作。”

“他们想,‘哦,我的粉丝们真的很喜欢这个角色,我要把他们全杀了!’”就像在任何形式的媒体中一样,戏剧性是让人们沉迷、想要继续探究的原因。

菲利普斯把它比作真人秀节目,在真人秀节目中,人们可以通过投票决定人们的去留。

实现这个概念的前提是粉丝们对故事的热情只增不减。工作室计划改善移动平台的创作工具,同时引入更多的外部IP。

更重要的是,菲利普斯说,Pocket Gems正在尝试为应用增加社交功能,使用户能够在应用内部进行通信,而无需依赖外部渠道(目前Instagram是该应用用户交流的主要地方)。

开发人员很重视改进玩家和创作者之间的沟通方式。“我们当然想成为一款极受欢迎的应用,”她说,“但写作是一种非常个性化的行为。”